La soldadura puede rastrear su desarrollo histórico hasta tiempos antiguos. Los primeros ejemplos de soldadura provienen de la Edad del Bronce. Se fabricaron pequeñas cajas circulares de oro uniendo juntas mediante soldadura por presión. Se estima que estas cajas se hicieron hace más de 2,000 años. Durante la Edad del Hierro, los egipcios y las personas del área del Mediterráneo oriental aprendieron a soldar piezas de hierro juntas. Se encontraron muchas herramientas que se fabricaron alrededor del año 1000 a.C.

Durante la Edad Media, se desarrolló el arte de la herrería y se produjeron muchos objetos de hierro que se soldaron martillándolos. No fue hasta el siglo XIX que se inventó la soldadura tal como la conocemos hoy en día.

Los historiadores atribuyen a Edmund Davy de Inglaterra el descubrimiento del acetileno en 1836. Sir Humphry Davy produjo un arco entre dos electrodos de carbono utilizando una batería en 1800. A mediados del siglo XIX, se inventó el generador eléctrico y la iluminación por arco se hizo popular. La soldadura y el corte con gas se desarrollaron a fines del siglo XIX. Se desarrolló la soldadura por arco con arco de carbono y arco de metal, y la soldadura por resistencia se convirtió en un proceso práctico de unión.

En 1880, Auguste De Meritens, que trabajaba en el Laboratorio Cabot en Francia, utilizó el calor de un arco para unir placas de plomo para baterías de almacenamiento en el año 1881. Fue su alumno, un ruso llamado Nikolai N. Benardos, quien trabajaba en el laboratorio francés, quien recibió una patente por la soldadura. Él, junto con un compañero ruso llamado Stanislaus Olszewski, obtuvieron una patente británica en 1885 y una patente estadounidense en 1887. Las patentes muestran un soporte de electrodo temprano. Este fue el comienzo de la soldadura por arco de carbono. Benardos limitó sus esfuerzos a la soldadura por arco de carbono, aunque también pudo soldar hierro y plomo. La soldadura por arco de carbono se hizo popular a fines de la década de 1890 y principios de 1900.

En 1890, C.L. Coffin de Detroit recibió la primera patente de Estados Unidos para un proceso de soldadura por arco utilizando un electrodo metálico. Este fue el primer registro del metal fundido del electrodo llevado a través del arco para depositar metal de relleno en la unión y hacer una soldadura. Alrededor de la misma época, N.G. Slavianoff, un ruso, presentó la misma idea de transferir metal a través de un arco, pero para fundir metal en un molde.

Aproximadamente en 1900, Strohmenger introdujo un electrodo de metal recubierto en Gran Bretaña. Tenía un recubrimiento delgado de arcilla o cal, pero proporcionaba un arco más estable. Oscar Kjellberg de Suecia inventó un electrodo cubierto durante el período de 1907 a 1914. Produjo electrodos en barra sumergiendo trozos cortos de alambre de hierro desnudo en mezclas espesas de carbonatos y silicatos y permitiendo que el recubrimiento se secara.

Mientras tanto, se desarrollaron procesos de soldadura por resistencia, incluyendo la soldadura por puntos, soldadura en costura, soldadura por proyección y soldadura por golpe de llama. Elihu Thompson fue el origen de la soldadura por resistencia. Sus patentes datan de 1885 a 1900. En 1903, un alemán llamado Goldschmidt inventó la soldadura termita que se utilizó por primera vez para soldar rieles de ferrocarril.

La soldadura y el corte con gas se perfeccionaron durante este período también. La producción de oxígeno y más tarde la licuefacción del aire, junto con la introducción de una pipa de soplete o antorcha en 1887, ayudaron al desarrollo tanto de la soldadura como del corte. Antes de 1900, se utilizaba hidrógeno y gas de carbón con oxígeno. Sin embargo, alrededor de 1900 se desarrolló una antorcha adecuada para su uso con acetileno a baja presión.

La Primera Guerra Mundial generó una tremenda demanda de producción de armamento, lo que aumentó la necesidad de soldadura. Muchas empresas surgieron en América y en Europa para fabricar máquinas de soldadura y electrodos que cumplieran con los requisitos.

Inmediatamente después de la guerra en 1919, 20 miembros del Comité de Soldadura en Tiempo de Guerra de la Corporación de la Flota de Emergencia, bajo el liderazgo de Comfort Avery Adams, fundaron la Sociedad Estadounidense de Soldadura como una organización sin fines de lucro dedicada al avance de la soldadura y los procesos afines.

C.J. Holslag inventó la soldadura con corriente alterna en 1919; sin embargo, no se hizo popular hasta la década de 1930, cuando se utilizó ampliamente el electrodo de revestimiento pesado.

En 1920, P.O. Nobel de la Compañía General Electric inventó la soldadura automática. Utilizaba un alambre de electrodo sin revestimiento operado con corriente continua y empleaba la tensión de arco como base para regular la velocidad de alimentación. General Electric utilizaba la soldadura automática para reconstruir ejes de motor desgastados y ruedas de grúa desgastadas. La industria del automóvil también la utilizaba para producir carcasas de ejes traseros.

Durante la década de 1920, se desarrollaron diversos tipos de electrodos de soldadura. Hubo una considerable controversia durante la década de 1920 sobre la ventaja de las varillas de revestimiento pesado frente a las varillas de revestimiento ligero. En 1927, Langstroth y Wunder de la compañía A.O. Smith desarrollaron electrodos de revestimiento pesado. Luego, en 1929, la compañía Lincoln Electric produjo varillas de electrodo extruidas y las vendió al público. Para 1930, los electrodos recubiertos se utilizaban ampliamente. Aparecieron códigos de soldadura que requerían metal de soldadura de mayor calidad, lo que aumentó el uso de electrodos recubiertos.

Durante la década de 1920, hubo una considerable investigación sobre la protección del arco y el área de soldadura mediante gases aplicados externamente. La atmósfera de oxígeno y nitrógeno en contacto con el metal de soldadura fundido causaba soldaduras frágiles y a veces porosas. Los investigadores probaron soldaduras utilizando técnicas de protección con gas. Alexander y Langmuir realizaron trabajos en cámaras utilizando hidrógeno como atmósfera de soldadura. Utilizaron dos electrodos, comenzando con electrodos de carbono pero luego cambiando a electrodos de tungsteno. El hidrógeno se transformaba en hidrógeno atómico en el arco. Luego se soplaba fuera del arco formando una llama intensamente caliente de hidrógeno atómico que se convertía en forma molecular y liberaba calor. Este arco producía la mitad más de calor que una llama de oxígeno-acetileno. Esto se convirtió en el proceso de soldadura de hidrógeno atómico. El hidrógeno atómico nunca se hizo popular, pero se utilizó durante las décadas de 1930 y 1940 para aplicaciones especiales de soldadura y posteriormente para soldar aceros para herramientas.

H.M. Hobart y P.K. Devers estaban haciendo un trabajo similar, pero utilizando atmósferas de argón y helio. En sus patentes solicitadas en 1926, la soldadura por arco utilizando gas suministrado alrededor del arco fue precursora del proceso de soldadura por arco de tungsteno con gas. También mostraron la soldadura con una boquilla concéntrica y con el electrodo alimentado como un alambre a través de la boquilla. Esto fue precursor del proceso de soldadura metal con gas.

Los soldadores en el Astillero Naval de Nueva York desarrollaron la soldadura de pernos en 1930, específicamente para fijar cubiertas de madera sobre una superficie metálica. La soldadura de pernos se hizo popular en las industrias de construcción y construcción naval.

El proceso automático que se hizo popular fue el proceso de soldadura por arco sumergido. La empresa National Tube Company desarrolló este proceso de soldadura bajo polvo o proceso de soldadura con arco asfixiado para un molino de tubos en McKeesport, Pensilvania. La empresa diseñó el proceso para hacer las soldaduras longitudinales en el tubo. Robinoff patentó el proceso en 1930 y posteriormente lo vendió a la compañía Linde Air Products. Linde lo renombró como soldadura Unionmelt. Los astilleros y las fábricas de armamento utilizaron la soldadura por arco sumergido durante el aumento de la defensa en 1938. Es uno de los procesos de soldadura más productivos y sigue siendo popular en la actualidad.

En 1959, se produjo un electrodo de adentro hacia afuera que no requería protección de gas externo. La ausencia de gas de protección hizo que el proceso fuera popular para trabajos no críticos. Este proceso fue llamado Innershield®.

Los soviéticos anunciaron el proceso de soldadura por electroescoria en la Feria Mundial de Bruselas en Bélgica en 1958. Se había utilizado en la Unión Soviética desde 1951, pero se basaba en trabajos realizados en los Estados Unidos por R.K. Hopkins, quien obtuvo patentes en 1940. El proceso de Hopkins nunca se utilizó en gran medida para la unión. El Laboratorio del Instituto Paton en Kiev, Ucrania, y el Laboratorio de Investigación de Soldadura en Bratislava, Checoslovaquia, perfeccionaron el proceso y desarrollaron el equipo. La División Electromotriz de General Motors Corporation en Chicago utilizó el proceso por primera vez en producción en los Estados Unidos. Lo llamaron proceso de Electro-moldeo y lo utilizaron para la fabricación de bloques de motor diésel soldados. Los fabricantes utilizan el proceso y su variante, utilizando un tubo guía consumible, para soldar materiales más gruesos.

La empresa Arcos Corporation introdujo otro método de soldadura vertical, llamado Electrogas, en 1961. Utilizaba equipo desarrollado para la soldadura por electroescoria, pero empleaba un alambre de electrodo con núcleo de flujo y un gas de protección suministrado externamente. Es un proceso de arco abierto ya que no se utiliza un baño de escoria. Un desarrollo más reciente utiliza alambres de electrodo auto-protegidos y una variación utiliza alambre sólido pero con protección de gas. Estos métodos permiten la soldadura de materiales más delgados que los permitidos con el proceso de electroescoria.

Gage inventó la soldadura por arco de plasma en 1957. Este proceso utiliza un arco restringido o un arco a través de un orificio, lo que crea un plasma de arco que tiene una temperatura más alta que el arco de tungsteno. También se utiliza para la pulverización de metales, el esmerilado y el corte.

Desarrollado en Francia, el proceso de soldadura por haz de electrones utiliza un haz enfocado de electrones como fuente de calor en una cámara de vacío. J.A. Stohr de la Comisión Francesa de Energía Atómica hizo la primera divulgación pública del proceso el 23 de noviembre de 1957. En los Estados Unidos, las industrias automotriz y de motores de aviones son los principales usuarios de la soldadura por haz de electrones.

Más recientemente, la soldadura por fricción (o soldadura por inercia), que utiliza la velocidad de rotación y la presión de compresión para generar calor por fricción, fue desarrollada en Rusia. Es un proceso especializado y solo se aplica cuando se requiere soldar un volumen suficiente de piezas similares debido al gasto inicial en equipos y herramientas.

La soldadura láser es uno de los procesos más nuevos. El láser fue originalmente desarrollado en los Laboratorios Bell de Telefonía como un dispositivo de comunicaciones, pero la enorme cantidad de energía concentrada en un espacio pequeño resultó ser una poderosa fuente de calor. Ahora se puede utilizar para cortar metales y no metales, especialmente en operaciones de metalurgia automotriz.

En resumen, la soldadura ha recorrido un largo camino a lo largo de la historia, desde las primeras formas de soldadura en la Edad de Bronce hasta los procesos de soldadura modernos altamente avanzados. La soldadura sigue siendo una habilidad esencial en la fabricación, la construcción y muchas otras industrias, y continuará evolucionando con los avances tecnológicos en el futuro.

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